Edition de la semaine du 19 avril 2021

J-6 avant la Draft, l’évènement majeur de l’intersaison NFL. En attendant, voici les actualités importantes de la semaine. Alex Smith a pris sa retraite, Mike Tomlin a prolongé avec les Steelers, Les Eagles veulent de la compétition au poste de QB, et un nouveau casque innovant vient d’être lancé.


Alex Smith prend sa retraite

D’après les médecins, sa carrière en NFL s’était arrêtée nette le 18 novembre 2018 sur le terrain des Texans. Touché à la jambe droite, le Quarterback avait subi de multiples fractures, notamment au tibia et au péroné. Et après des complications, une amputation de sa jambe a même été évoquée… Mais 17 opérations et 693 jours plus tard, le miracle se produit et Alex Smith retrouve un terrain de football. Dans un baroud d’honneur, il mène Washington au titre de division et en playoffs. Nommé Comeback Player of the Year, sa combativité et son cœur ont inspiré le monde.

Avant ce retour aussi improbable que magnifique, Alex Smith avait connu une carrière NFL de qualité, entre San Francisco, Kansas City et donc Washington. A la sortie de l’université de l’Utah, les attentes sont élevées pour le QB, et il est sélectionné avec le 1er choix de la Draft 2005 par les 49ers. Les premières années ne sont pas fabuleuses, avec des résultats moyens pour la franchise. Sa meilleure saison intervient en 2011, où il mène San Francisco à 13 victoires et où il remporte son premier match en playoffs. Hélas pour lui, il perd progressivement sa place aux dépends de Colin Kaepernick l’année suivante.

Direction Kansas City ensuite, où Alex Smith va connaître sa meilleure période en termes de résultats et de statistiques. Son bilan est positif chaque saison et son ratio d’interceptions est l’un des plus bas de la ligue. Il participe 3 fois au Pro Bowl et 4 fois aux playoffs avec les Chiefs, mais n’y remporte qu’un seul match. Il reste dans le Missouri jusqu’en 2017, année où il prépare le terrain pour Patrick Mahomes.

En 2018, Alex Smith signe à Washington et se montre plutôt bon avant sa grave blessure. Il retrouve l’équipe de la capitale prêt de 2 ans plus tard, et redevient même titulaire. Il remporte 5 de ses 6 titularisations pour mener l’équipe en playoffs. Blessé, il ne jouera pas face aux Bucs.

Stats et distinctions en carrière

  • 3x Pro Bowl
  • 1x Comeback Player of the Year
  • 174 matchs joués
  • 35 650 yards
  • 199 touchdowns

Les Steelers prolongent Mike Tomlin                                 

La longévité est une marque de fabrique pour la très stable franchise de Pittsburgh. Mike Tomlin, coach des Steelers depuis 2007, est désormais sous contrat jusqu’en 2024. En 14 saisons au club, le coach affiche un bilan de 145 victoires pour 78 défaites (65%) et il a remporté le Super Bowl XLIII lors de sa deuxième année. Depuis qu’il est à la tête de l’équipe, le bilan n’a jamais été négatif.

Le président des Steelers, Art Rooney, a appuyé ce choix en déclarant que « Mike Tomlin est l’un des coachs avec le plus de succès en NFL, et que la confiance en son leadership permettra à l’équipe de travailler pour remporter un autre titre ». Ce à quoi Tomlin a répondu qu’il était « très reconnaissant de cette prolongation de contrat » et que « l’objectif commun était d’aller chercher ce 7ème Super Bowl ».

Ce qui est assez remarquable à Pittsburgh, est qu’il n’y a eu que 3 coachs depuis 1969. Chuck Noll avait remporté 4 Super Bowls entre 1969 et 1991. Bill Cowher a pris la suite entre 1992 et 2006, et a gagné 1 Super Bowl. Depuis, c’est donc Mike Tomlin qui assure et qui a ramené un autre trophée.

Mike Tomlin est le 3ème coach avec la plus longue longévité en NFL actuellement. Bill Belichick est le numéro 1 puisqu’il est en place depuis 2000 avec les Patriots. Sean Payton est deuxième, et à la tête des Saints depuis 2006.


Les Chiefs recrutent Orlando Brown Jr

Une chose est sûre, la ligne offensive de Kansas City sera bien différente la saison prochaine. Après s’être séparés de ses deux Tackles titulaires (Eric Fisher et Mitchell Schwartz), les Chiefs avaient fait signer Joe Thuney, Kyle Long et Austin Blythe. Des choix intéressants, mais plutôt orientés vers l’intérieur. Vendredi, la franchise a enregistré une nouvelle arrivée, celle d’Orlando Brown Jr.

Le Tackle a débuté sa carrière NFL au poste de Right Tackle pour Baltimore, où il a brillé, et il a glissé à gauche l’année dernière après la blessure de Ronnie Stanley. Une expérience concluante et qui lui a donné envie d’y rester. Le joueur a ainsi obtenu une sorte de bon de sortie s’il trouvait une équipe pour le recruter comme Left Tackle. Et le mariage avec Kansas City fait sens.

Orlando Brown - Kansas City Chiefs
Les Chiefs récupèrent un Tackle Offensif qui a déjà été 2 fois Pro Bowler (photo : Baltimore Ravens)

Dans l’opération, les Ravens récupèrent le choix au 1er tour de la Draft 2021 des Chiefs (31ème). De plus, ils obtiennent des choix aux 3ème et 4ème tours, ainsi qu’un futur choix au 5ème tour en 2022.

Du côté de Baltimore, il faut désormais trouver un remplaçant à Orlando Brown Jr. Le nouveau choix au 1er tour de la Draft peut servir à ça, mais la franchise aurait également des vues sur Alejandro Villanueva, qui n’a pas été prolongé par le rival Pittsburgh.


Vers une compétition au poste de Quarterback à Philadelphia

On pensait que Jalen Hurts était le clair QB numéro 1 des Eagles après le départ de Carson Wentz, et bien pas du tout. Le coach de Philly, Nick Sirianni, a refusé de nommer un titulaire pour la prochaine saison…

Si Jalen Hurts semble être le favori pour être le QB numéro 1 en début de saison, Sirianni évoque lui une compétition ouverte. Les Eagles ont fait signer Joe Flacco durant le marché des agents libres, et la franchise pourrait prendre un autre Quarterback durant la Draft.


La NFL et la NFLPA approuvent des casques spécifiques à une position

Depuis plusieurs années, la ligue et l’association des joueurs travaillent ensemble pour améliorer la sécurité des joueurs. Un des axes de développement est la création de nouveaux casques. Et pour la première fois, un casque spécifique à certaines positions a été approuvé. Ce casque, appelé le « VICIS ZERO2-R TRENCH », a été spécialement crée pour les Linemen Offensifs et Défensifs. Kevin Seifert (ESPN) rapporte qu’il possède des « petits pare-chocs sur le devant et sur le dessus, des endroits identifiés comme des points de contacts et donc de commotions possible par des études ».

Jeff Miller, le Vice-Président de la NFL en charge des questions de Santé et Sécurité, a sorti un communiqué. Il y explique notamment que « l’introduction d’un premier casque spécifique à une position est un développement prometteur ». D’autres casques spécifiques sont actuellement en projet, notamment pour les Quarterbacks.

Le nouveau casque pour les OL et DL fait partie des casques homologués par la NFL et la NFLPA pour la saison 2021. La liste ci-dessous montre les différents modèles validés et ceux qui sont interdits.

Casques NFL