On dit parfois que la défense fait gagner des titres. Et si cela n’est pas une vérité absolue, c’est en effet un élément important que l’on retrouve chez la majorité des derniers vainqueurs du Super Bowl. Il y a quelques mois, les Rams ont ainsi conquis le trophée Lombardi avec une défense très solide, emmenée par quelques stars.

Après une intersaison riche en mouvements, nous tentons aujourd’hui d’identifier quelles défenses ont le plus de chances de terminer la saison dans le top 10. Si la continuité, aussi bien au niveau des joueurs que du coaching, est importante, l’effectif avec ses stars et sa profondeur est également clé.

Évidemment, les certitudes du papier ne sont jamais définitives, et des blessures ou des soucis d’alchimie peuvent altérer les performances. Mais voici les 10 défenses qui nous semblent les mieux armées pour dominer en 2022.


1. Buffalo Bills

Défense numéro 1 de la ligue en 2021 dans la majorité des catégories statistiques, Buffalo est tout de même sorti des playoffs du fait de l’impossibilité de faire sortir l’attaque de Kansas City du terrain. Pour aider un effectif déjà bien étoffé, la franchise a décidé de faire signer une star expérimentée et particulièrement productive dans les moments importants : Von Miller. En véritable leader sur et en dehors du terrain, il va apporter un cadre à des jeunes joueurs, notamment au niveau du pass-rush. Greg Rousseau, Boogie Basham et A.J Epenesa vont ainsi profiter des cette expérience.

Autre élément important, le retour de blessure de Tre’Davious White, qui s’est rompu les ligaments croisés l’année dernière. S’il parvient à revenir à 100%, il sera de nouveau l’un des meilleurs CB de la ligue. Et les Bills auront besoin de lui, car ils ont perdu Levi Wallace à l’opposé, et il ne faut pas mettre trop de pression sur le rookie Kaiir Elam.

Les Bills font partie des favoris pour le Super Bowl LVII, notamment parce qu’ils possèdent une défense solide, équilibrée et qui a tout pour rester la référence en 2022.


2. New Orleans Saints

Après la retraite de Drew Brees, les Saints ont changé d’identité en devenant plus défensifs. Et cette défense a été admirable en 2021, et la raison majeure pour laquelle l’équipe a été dans la course aux playoffs jusqu’au bout. Les QB adverses ont régulièrement souffert face à New Orleans, à commencer par Tom Brady. Cette identité devrait se maintenir et même se renforcer, maintenant que Dennis Allen passe de coordinateur défensif à coach principal.

Cette défense de NOLA s’appuie notamment sur une ligne défensive très solide, autour de la star Cameron Jordan. Sa présence permet notamment à des joueurs comme David Onyemata ou Marcus Davenport de s’épanouir, et tous les deux ont le potentiel pour faire encore mieux. Au milieu, le leader est l’excellent Demario Davis, qui sera entouré par deux jeunes joueurs qui peuvent exploser : Pete Werner et Zack Baun. Et le potentiel est énorme sur les lignes secondaires, avec un CB star en Marshon Lattimore, et un nouveau duo de haut vol au poste de Safety avec Tyrann Mathieu et Marcus Maye.

L’attaque des Saints reste une inconnue du fait d’une situation moyenne aux postes de quarterback et receveur, mais cette équipe sait qu’elle peut s’appuyer sur sa défense encore en 2022. La solidité devrait permettre de rester dans de nombreux matchs.


3. Los Angeles Rams

Champions en titre, les Rams ont régulièrement pu s’appuyer sur leur défense durant la saison régulière et surtout les playoffs. Sean McVay aime recruter des stars et elles pèsent sur le terrain, à l’image d’Aaron Donald et Jalen Ramsey. Venu pour aider la saison dernière, Von Miller est déjà reparti, mais la franchise a fait venir un autre gros nom : Bobby Wagner. Bien connu dans la NFC West du fait de son temps avec les Seahawks, il reste l’un des meilleurs LB de la ligue. Il y aura donc une superstar à chaque niveau de la défense en 2022.

Ailleurs, le retour du CB Troy Hill est également une bonne chose, notamment pour compenser le départ de Darious Williams.

Avec ses stars Hollywoodiennes, et notamment un Aaron Donald devenu le joueur hors QB le mieux payé de NFL, les Rams auront de nouveau les arguments pour faire trembler les attaques adverses et défendre leur titre.


4. Tampa Bay Buccaneers

Si Tom Brady a finalement décidé de ne pas prendre sa retraite, Bruce Arians a lui bien décidé d’arrêter. Mais l’identité défensive des Bucs ne devrait pas changer car Todd Bowles passe de coordinateur défensif à coach principal. On espère pour lui que cette nouvelle chance sera plus positive que la précédente…

Côté terrain, la défense ne va pas beaucoup bouger, puisque la grande partie des titulaires sera de retour. Et les quelques départs ont normalement été compensé. Le plus problématique semble celui du Safety Jordan Whitehead, mais Logan Ryan et Keanu Neal devraient apporter du soutien à Antoine Winfield Jr. Devant, Ndamukong Suh n’était plus tout jeune et n’a pas été conservé. La recrue Akiem Hicks devrait assurer avant que le rookie Logan Hall ne s’impose. Jason Pierre-Paul non plus n’a pas été prolongé, mais il n’a pas vraiment pesé en 2021 (2,5 sacks), laissant penser que Joe Tryon est capable de prendre relais.

Avec une escouade stable et un coach défensif à la tête de l’équipe, les Bucs devraient continuer d’être solides dans ce secteur. Et particulièrement au sol, la spécialité maison depuis plusieurs saisons maintenant.


5. Green Bay Packers

Une des bonnes surprises de la saison 2021, la défense de Green Bay a terminé dans le peloton de tête malgré des absences longues de joueurs cadres comme Jaire Alexander ou Za’Darius Smith. Ce dernier a quitté la franchise depuis, et le premier devrait revenir comme l’un des tous meilleurs CB de la ligue. A l’opposé, le jeune Eric Stokes a montré de belles promesses lors de sa saison rookie. Et les Packers possèdent un beau duo de Safety (Adrian Amos / Darnell Savage) pour compléter des lignes secondaires très solides.

Au milieu, la prolongation du LB De’Vondre Campbell est une excellente chose, et la franchise a surpris en prenant Quay Walker au 1er tour pour l’accompagner. Un autre rookie en provenance de l’université de Georgia va renforcer la défense devant, Quay Walker.

La ratio expérience / jeunesse est très bon sur toutes les positions, et c’est ce qui fait la force et la profondeur de cette défense. Cela se confirme sur le pass-rush exemple, avec Preston Smith et Rashan Gary.

Packers Defense
La défense des Packers possèdent de sérieux atouts sur toutes les lignes (photo : Sportscasting)

6. Los Angeles Chargers

La saison dernière, les Bolts ont connu de très gros soucis face au jeu sol, avec l’une des pires défenses de la ligue dans ce secteur. Et cela a surement couté une place en playoffs. Ils doivent absolument corriger ce problème en 2022, car les stars ne suffiront peut-être pas à porter l’équipe.

Car la potentiel de stars des Chargers est presque inégalé de ce côté du terrain. Khalil Mack a rejoint Joey Bosa pour former un duo de pass-rushers intimidant, et J.C Jackson va renforcer les lignes secondaires. Ce dernier est un formidable CB, qui va aider Asante Samuel Jr à progresser. S’il parvient à rester en forme, Derwin James est également un joueur ultra talentueux derrière.

La franchise de L.A possède un énorme potentiel de progression et des stars qui peuvent changer le cours d’une rencontre. Et si la défense termine dans le top 10, cette équipe sera très dangereuse en vue des playoffs.


7. Denver Broncos

Vic Fangio a fait du bon boulot avec la défense des Broncos, qui a été très solide mais pas suffisante pour compenser les faiblesses de l’attaque. Et la situation va changer en 2022, avec l’arrivée de Russell Wilson au poste de QB.

Denver possède des lignes secondaires qui semblent pouvoir s’inviter dans le gratin de la ligue, aussi bien au niveau du talent que de la profondeur. Le jeune CB Patrick Surtain II est une star en devenir, et Justin Simmons est une référence au poste de Safety. Ajoutez Ronald Darby, K’Waun Williams et Kareem Jackson et vous avez de quoi faire.

Au niveau du pass-rush, les Broncos ont décidé de remplacer Von Miller, même s’ils ont été plutôt très bons après son transfert. Bradley Chubb, qui est le nouveau leader, a été rejoint par Randy Gregory, qui sort d’une grosse saison à Dallas, et du rookie Nik Bonitto.


8. Dallas Cowboys

Dan Quinn mène bien sa défense, et la progression a été énorme en 2021. Les Cowboys se sont montrés particulièrement opportunistes, puisqu’ils ont terminé leaders de NFL en interceptions et en ballons récupérés. L’explosion de jeunes joueurs a fortement aidé, avec notamment l’énorme saison rookie de Micah Parsons et les prouesses de Trevon Diggs. Ces deux nouvelles stars vont former le trio leader de cette défense avec l’expérimenté DeMarcus Lawrence.

Si Dallas n’apparaît pas plus haut, c’est notamment car une petite régression dans certains secteurs est à prévoir, par exemple sur les ballons récupérés. De plus, cette défense a perdu un joueur important en Randy Gregory, et son remplaçant n’inspire pas confiance (Dante Fowler). Le manque d’autres options top sur les lignes secondaires est aussi une limite.


9. San Francisco 49ers

Le front-seven des Niners est l’un des meilleurs de la ligue. Nick Bosa a le potentiel pour être dans la course pour le trophée de Meilleur Défenseur, Arik Armstead est une menace à l’intérieur, et le rookie Drake Jackson augmente la profondeur et la possibilité des alignements. Au poste de linebacker, il y a une vraie culture à San Francisco, et Fred Warner fait partie des références en NFL. Et il est entouré par deux options très sûres avec Dre Greenlaw et Azeez Al-Shaiir.

En 2021, il y a eu de gros problèmes sur les lignes secondaires, avec des blessures notamment, et de nombreux joueurs étaient en fin de contrat à l’issue de la saison. Le recrutement de Charvarius Ward est une bonne chose, et le retour de blessure de Jason Verrett pourrait aussi faire du bien.

DeMeco Ryans a fait ses preuves l’année passée, notamment en playoffs, et il a les armes pour répéter ce niveau de performance cette saison.


10. Baltimore Ravens

Minés par les blessures en 2021, les Ravens n’ont pas forcément brillé défensivement. Les retours vont remettre les pendules à l’heure, notamment sur les lignes secondaires où les All-Pro Marcus Peters et Marlon Humphrey forment surement le meilleur duo de CB de NFL. Ajoutez la recrue Marcus Williams et le rookie au potentiel énorme Kyle Hamilton aux postes de Safety, et vous obtenez une base ultra solide.

La défense de Baltimore possède un joli ratio entre expérience (Calais Campbell, Michael Pierce) et jeunesse (Odafe Oweh, Patrick Queen). Mais au final, les Ravens seront dans le top si leur pass-rush parvient à être plus efficace.

J’ai hésité à mettre les Eagles à cette place, principalement car la franchise de Philly a fait un bel effort de recrutement pour combler les trous, avec le CB James Bradberry à l’opposé de Darius Slay, le pass-rusher Haason Reddick, et les rookies Jordan Davis et Nakobe Dean.