On poursuit notre découverte des jeunes talents de NFL, avec aujourd’hui Andrew Thomas, le premier Tackle Offensif sélectionné lors de la Draft 2020. Originaire de l’état de Georgie, il a toujours voulu devenir un héros local. Maintenant que c’est fait, il part conquérir la Grosse Pomme.

Carte d’identité

  • Nom : Andrew Thomas
  • Age : 21
  • Ville de naissance : Lithonia, Georgia
  • Université : Georgia
  • Poste : OT
  • Draft : Tour 1, Choix 4 : New York Giants

Un joueur qui a le bras long

Au niveau du lycée, Andrew Thomas a fait partie de l’équipe de football américain de la Pace Academy. Mais le jeune homme était plus impliqué dans son éduction, il voulait faire des études en finance d’entreprise, et par la musique. Lui-même l’avouait, « il n’était pas un très bon joueur à cette époque ». Mais un des ses coachs, Chris Slade, qui a joué 9 ans en NFL, a vu le potentiel de Thomas et il lui a conseillé de se concentrer un peu plus sur le football.

Un aspect physique a notamment rapidement attiré l’œil des coachs et des suiveurs, son envergure et la taille de ses bras. Andrew Thomas était le seul gars capable de se gratter les genoux sans se pencher… Pour le football, cet attribut peut être un facteur de différence très intéressant, particulièrement à la position de Lineman.

Andrew Thomas - Pace Academy
Andrew Thomas au lycée de Pace Academy (photo : Red and Black)

Devenir un héros local

Né à Lithonia, non loin d’Atlanta, Andrew Thomas a dû faire un choix lorsqu’il a fallu partir à l’université. De nombreux programmes l’ont approché, mais il a finalement choisi l’université de son état, la Géorgie. Et pourtant, ce n’était pas gagné.

Lorsque les visites des recruteurs ont débuté, les Bulldogs n’avaient pas l’air particulièrement intéressés par Thomas. Le joueur a d’ailleurs confié plus tard « ne pas avoir l’impression que Georgia essayait de le recruter ». D’autre programmes, comme Alabama ou Clemson semblaient plus motivés. Mais tout a changé lorsqu’un nouveau coach des lignes offensives a été nommé chez les Bulldogs, Sean Pittman (aujourd’hui coach d’Arkansas). Andrew Thomas est rapidement devenu une des cibles prioritaires de Pittman, et le joueur a senti la différence d’intérêt. Rapidement, la confiance s’est installée et Thomas va finalement choisir de jouer pour Georgia. Plusieurs facteurs ont fait pencher la balance : le niveau académique, le staff et les coachs, la distance de chez lui, et son insertion et temps de jeu dans l’équipe. Thomas savait que les Bulldogs « avaient besoin de Tackles » et il voulait également devenir un « héros local ».

Andrew Thomas a conquis la Dawg Nation

Dès les premiers jours du camp d’entrainement, Thomas gagne sa place titulaire sur la ligne des Bulldogs, et il jouera les 15 matchs de sa saison de Freshman au poste de Right Tackle. L’année suivante, en 2018, il bascule au poste de Left Tackle. Son importance sur le terrain comme en dehors grandi, et le coach Kirby Smart lui fait confiance. Il est ainsi choisi pour représenter l’université face à la presse lors des camps d’été. Interrogé lors de cet évènement, son coach avait mis en avant ses qualités : « Il est un super leader, une belle personne et il a du charisme ». En 2018, Thomas fait également partie des capitaines lors de plusieurs matchs de la saison. Une saison exceptionnelle pour Georgia, qui remporte la conférence SEC et qui atteint la finale nationale (perdue face à Alabama). Il devient capitaine permanent de l’équipe lors de la saison suivante. Lors de ses deux dernières saisons, il fait partie de l’équipe-type de la conférence SEC, et en 2019 il est également All-American.

Andrew Thomas - Georgia Bulldogs
Andrew Thomas ici sous les couleurs des Georgia Bulldogs (photo : Getty)

Pilier d’une des meilleures lignes offensives du pays, il décide de ne pas rester pour son année Senior et se présente à la Draft 2020. Vu par la majorité des experts comme le Tackle Offensif numéro 4 de cette classe (derrière Wirfs, Wills et Becton), il sortira finalement avant tout le monde. Les Giants le prennent en effet avec le 4ème choix. Lui qui voulait faire des études en finance peut savourer, il devrait toucher deux fois plus d’argent avec son premier contrat que s’il était sorti en 4ème position à la position…

Que va-t-il apporter aux Giants ?

La franchise New-Yorkaise a besoin d’un joueur capable de protéger son jeune QB Daniel Jones, et Nate Solder n’a pas été bon durant les deux dernières saisons. Andrew Thomas a de l’expérience sur les deux postes de Tackles Offensifs et il va faire du bien sur les phases de passes comme sur les phases de courses. Cela ne peut être que positif pour Jones, mais aussi pour le RB Saquon Barkley. Ce qui a fait pencher la balance en faveur de Thomas, plutôt que sur un autre des top OT, c’est le fait qu’il semble être le joueur le plus à même à être titulaire d’entrée au niveau NFL.

Sources : Georgia Dogs, Dawg Nation, NFL.com, ESPN

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