Rien de tel que l’air des Playoffs NFL… Lancées le week-end dernier avec un nouveau format de Wild-Card, elles ont permis à trois équipes de mettre fin à des longues périodes de disette. Les Bills ont lancé la mode en remportant leur premier match de playoffs en 25 ans, les Buccaneers ont enchaîné en mettant fin à 18 ans sans victoire à ce niveau de la compétition, puis les Browns ont stoppé un calvaire qui durait depuis 26 ans.

Les résultats de ce premier tour nous donnent également deux images opposées des conférences. Dans l’AFC, place à la relève avec des jeunes Quarterbacks qui ont pris le pouvoir. Patrick Mahomes, déjà champion et MVP, est rejoint par 3 QB de la classe de 2018 (Josh Allen, Lamar Jackson et Baker Mayfield). Au contraire dans la NFC, les papy font de la résistance. Trois légendes de ce sport sont encore en lice, avec Tom Brady, Drew Brees et Aaron Rodgers. Et au milieu de tout ça, les Rams tentent de jouer les trouble-fête avec leur défense.


AFC

Kansas City Chiefs vs Cleveland Browns

  • Dimanche 17 janvier, à 21h05
  • Arrowhead Stadium, Kansas City, Missouri

Parcours

Non seulement les Browns ont mis fin à leur longue absence en playoffs, mais ils ont en plus dominé le rival de division Pittsburgh. Personne n’avait prévu ce scénario fou, qui a vu les Browns mener 28-0 après le premier quart-temps. Cleveland vient de mettre fin à 26 ans sans victoire en playoffs et à 17 défaites au Heinz Field, ils n’ont donc plus peur de rien.

Les Chiefs démarrent la défense de leur trophée après une bonne semaine de repos. Pour de nombreux titulaires, cela fait même deux semaines sans matchs car Andy Reid avait reposé Patrick Mahomes et d’autres stars lors de la dernière journée de la saison régulière. Un privilège remporté sur le terrain avec 14 victoires en 16 matchs. 

Les Browns peuvent-ils tenir le rythme ?

Le scénario improbable du match face aux Steelers a permis aux Browns de se retrouver dans une situation confortable. Et malgré les circonstances du début de rencontre, mettre plus de 40 points à Pittsburgh reste une grosse performance. Ce qui a notamment été la force de Cleveland, c’est de continuer à être agressif offensivement et de rajouter des points au fur et à mesure du match. Et ils ont bien fait car ils ont permis à Pittsburgh de tenter un comeback. La défense n’est pas assez solide pour que cette équipe se repose sur ses lauriers quand elle mène.

Ce sera donc un challenge face à Kansas City, qui a une force de frappe plus importante que Pittsburgh. Patrick Mahomes et ses amis l’ont déjà montré, et plusieurs fois en playoffs l’année dernière, ils peuvent combler un écart très rapidement. Défensivement, les Browns ne semblent pas avoir les armes nécessaires pour stopper Tyreek Hill et Travis Kelce. La meilleure option pour eux est donc de joueur leur meilleur football offensif, avec un jeu au sol dominant qui permet de conserver la balle plus longtemps, et un Baker Mayfield qui ne commet pas d’erreurs.

Une zone où ce match pourrait se jouer se trouve sur la ligne. Sur la fin de saison, Kansas City s’est montré vulnérable, tant sur sa ligne offensive que sur sa ligne défensive. Mahomes a été moins bien protégé sur certains matchs, et son efficacité à logiquement baissé. Et la défense est prenable.

A noter que les Browns vont retrouver leur coach cette semaine. Kevin Stefansky n’a pas pu être présent sur la touche contre Pittsburgh car il était positif au Covid-19. Le Guard Joel Bitonio et le CB Denzel Ward seront également de retour.

Comparaison statistiques

Kansas City ChiefsCleveland Browns
1Attaque (globale)16
1Attaque dans les airs27
16Attaque au sol3
16Défense (globale)17
15Défense dans les airs21
21Défense au sol9

Buffalo Bills vs Baltimore Ravens

  • Dimanche 17 janvier, à 2h15 du matin
  • Bills Stadium, Orchard Park, New York

Parcours

Pour remporter leur première victoire en playoffs en 25 ans, les Bills ont dû s’employer. Opposés à une belle équipe d’Indianapolis, ils ont finalement eu le dernier mot (27-24). Buffalo est surement l’équipe qui était la plus en forme au début de ses playoffs, grâce notamment à une attaque de feu.

Les Ravens également se sont battus pour dominer Tennessee et ainsi se venger de l’élimination de l’année dernière. Lamar Jackson a remporté sa première victoire en playoffs, et il en veut plus. Après une première moitié de saison poussive, Baltimore a retrouvé son meilleur niveau, aussi bien l’efficacité offensive que la solidité défensive.

Quel QB mènera son équipe à la qualification ?

Cette affiche très serrée devrait pencher du côté du quarterback qui parvient à faire la différence. Les deux joueurs issus de la Draft 2018 n’ont pas le même parcours et pas les mêmes compétences sur un terrain de football. Pris avant Lamar Jackson, Josh Allen a d’abord déçu pendant 2 saisons avant d’exploser cette année. Dans le même temps, Jackson a démarré sa carrière en trombe avec un trophée de MVP gagné lors de sa première année complète en 2019. En termes de jeu, tout devrait opposer les deux joueurs ce week-end.

D’un côté, Josh Allen tentera de faire parler sa puissance de bras. L’attaque de Buffalo repose beaucoup sur le jeu aérien, et ça devrait encore plus être le cas avec la blessure de Zack Moss. Allen cherchera donc régulièrement Stefon Diggs, Cole Beasley ou Gabriel Davis, ce qui ne sera pas une tâche facile avec Marcus Peters et Marlon Humphrey en couverture. En face, Lamar Jackson voudra exploiter la défense moyenne au sol des Bills, et planter quelques courses explosives dont il a le secret. Avec J.K Dobbins et Gud Edwards à ses côtés, il mène l’attaque au sol la plus performante de NFL.

Un des aspects passionnants de cette rencontre sera de suivre le schéma défensif utilisé par Don Martindale. Le Coordinateur Défensif des Ravens est un adepte du blitz. Cette stratégie défensive a parfaitement fonctionné face à Tennessee au tour précédent, mais cela reste une pratique risquée, surtout face à une équipe qui joue principalement dans les airs comme Buffalo.

Comparaison statistiques

Buffalo BillsBaltimore Ravens
2Attaque (globale)19
3Attaque dans les airs32
20Attaque au sol1
14Défense (globale)7
13Défense dans les airs9
17Défense au sol8

Rendez-vous demain pour la présentation des demi-finales de la conférence NFC