Toutes les équipes de NFL recherchent un Left Tackle de qualité pour protéger leur QB. Et c’est exactement le profil d’Austin Jackson, un prospect 5 étoiles qui a suivi les traces de son grand-père à USC.

Carte d’identité

  • Nom : Austin Jackson
  • Age : 21 ans
  • Ville de naissance : Sacramento, California
  • Université : USC
  • Poste : OT
  • Draft : Tour 1, Choix 18 : Miami Dolphins

Un parcours influencé par son grand-père

Né en Californie, Austin Jackson grandit ensuite dans l’Arizona. Il intègre alors le lycée de North Canyon, à Phoenix, et son équipe de football moyenne. Il s’y impose comme un pilier et un leader et tape dans l’œil des recruteurs. Clay Helton, le coach de USC l’a d’ailleurs très rapidement remarqué, et il se souvient du jour où il s’est dit qu’il devait le faire venir chez les Trojans.

Il raconte qu’il avait voyagé en Arizona « sans porter les couleurs de l’université et qu’il l’avait observé ». Rapidement, Helton est impressionné par ce solide garçon qui encourageait ses coéquipiers à continuer à se battre alors que son équipe perdait de plus de 50 points. Ce soir-là, le coach des Trojans avait appelé son club en leur disant qu’il « leur fallait ce gars ».

Austin Jackson terminera à USC, où il a suivi les pas de son grand-père, Melvin Jackson, qui a été un lineman offensif des Trojans en son temps. Il avait notamment participé au titre national de 1974. Ensuite, il a eu une petite carrière en NFL, avec 5 saisons chez les Packers. Maintenant c’est au tour d’Austin de rejoindre l’élite.

La famille compte beaucoup pour Austin Jackson et un évènement récent l’a prouvé, puisqu’il a subi une lourde opération pour aider sa sœur malade. Atteinte d’une maladie génétique rare, sa vie était rendue très compliquée. Une des solutions était de renforcer son système immunitaire en transplantant un sang compatible, via une opération de la moelle épinière. Austin Jackson étant un donneur compatible, il n’a pas hésité à prendre ce risque pour aider sa sœur. Durant l’été 2019, le processus a eu lieu, et depuis elle va beaucoup mieux. Cette opération a eu un impact sur le physique du joueur, qui s’est entrainé dur pour revenir au top.

Un sportif accompli

Lineman offensif et défensif au lycée, Austin Jackson a aidé son équipe à considérablement s’améliorer. Et au lieu d’aller jouer pour un autre lycée plus prestigieux, il a toujours voulu rester pour terminer ce qu’il avait débuté à North Canyon. En plus d’être un excellent footballeur, Austin Jackson était également un très bon joueur de basketball (élu dans l’équipe-type régionale) et un membre de l’équipe d’athlétisme.

A la sortie du lycée, il est un prospect 5 étoiles et il est vu comme le meilleur jeune joueur de l’état de l’Arizona. Malgré des offres de plus de 40 universités dont Washington ou Arizona State, il décide de rejoindre USC.

Austin Jackson sous les couleurs de l’université de South California (photo : Reign of Troy)

Avec les Trojans, il fait partie de la rotation dès sa première saison et joue lors des 14 matchs de la saison. Il passe progressivement les étapes et est nommé titulaire pour sa deuxième année. En 2018, il joue ainsi tous les matchs au poste de Left Tackle. Après avoir manqué une grande partie des entrainement durant l’été du fait de son opération, il revient peu de temps avant le début de la saison. Il conserve néanmoins son statut de titulaire et termine l’année dans l’équipe-type de la conférence Pac-12.

Ce qu’il va apporter aux Dolphins

Pour Clay Helton, Austin Jackson est encore un talent à polir, mais son potentiel est énorme. Pour son coach à USC, « ce qui saute aux yeux c’est son agilité et sa constitution athlétique est incroyable pour un homme de plus de 140kg ». Il appuie également sur « son côté instinctif et son intelligence sur un terrain de football ».

Cinquième lineman offensif sélectionné lors de la Draft 2020, Austin Jackson est un Left Tackle naturel. Et toutes les équipes de NFL recherchent un joueur capable de protéger le côté aveugle de leur QB. Il lui faudra peut-être un peu de temps pour faire la transition en NFL et pour gagner encore un peu d’expérience, mais il peut-être le protecteur de Tua Tagovailoa pour le futur.

Pour Helton, deux autre joueurs passés par USC ressemblent à Austin Jackson. Le premier est Tyron Smith, 7 fois Pro Bowler) et le second est Matt Kalil. Les deux joueurs avaient également été pris au 1er tour de la Draft, en 2011 et 2012. Si Jackson atteint le niveau de Smith, c’est le jackpot pour Miami.

Source : Fox News, Draft Wire, The Athletic, USC Trojans, Democrat & Chronicle

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